VERSION FRANÇAISE: en bas de page


We all have our parallel, secret lives and I have mine. But today, I reached a milestone which I felt was worth sharing. I have been awarded with a second black belt in martial arts.


In 1986, I received my first black belt in judo and I just earned another one in taekwondo. I missed a few social events, happy hours, diners between friends and some family time to get there. After a long day of work, twice a week, I often fought this sudden, heavy surge of laziness to drag my old carcass to practice. But the relaxing feeling, under the infinite sky of my outdoor shower after this hour and half of effort, always provides the healthy, intrinsic motivation I need to show up there on time.
We all have our strengths and weaknesses. Being successful at this kind of exercise requires perseverance, tenacity, hard work, and consistency; a few qualities I believe I have cultivated. Like a lot of specimen of our species, males especially, I have my dose of anger simmering in my veins. UFC fights are a tempting spectacle to watch. But while dog fights are forbidden, having two humans in a cage beating each other in the middle of a crowd, comfortably seating and eating popcorn, waiting for the first drop of blood to be spilled, seems to be an appropriate spectacle in our society. Even if the roots are similar, my path and motivation are quite different and way more peaceful and spiritual.


NB: We exercise, walk, jump and run. We take it for granted. When you are done reading my story, please visit my Friend’s website: Brad needs our help:


I started practicing judo (Japanese martial art) in my little town, 100 miles west of Paris when I was about 10 years old. 10 years later, I got my judo black belt, a long road with joy and discouragement, successes and failures, victories and defeats. It taught me confidence, sometimes it has bruised my ego. It helped me to gain respect in boarding school when bullies ended quicker on the floor than they thought and to escape a few sketchy situations in life… After 20 years of devoted practice, furious competition, an injury which led to a shoulder surgery, and a move to the US, I had to retire from judo and martial arts with regrets…


Second chapter – As this activity taught me a lot, I thought I could share this precious gift with my children. Judo not being too present in San Diego at the time, we found an alternate option with taekwondo (Korean martial art). After looking at a few places, selling you a path to black belt like we sell you a lease on a car, we finally found a smaller dojang which understood the real spirit and culture of martial arts. Watching my children, I slowly felt I no longer belonged on the bench. In 2006, I was back in business, wearing a beginner white belt again, a humbling feeling as I used to be with the highest ranks on a judo tatami. “A black belt is a white belt who never quits”. Today, with a slight pride, I hold a black belt in each hand!


Like a lot of situation in life, what does not feel obvious at the time seems right a few years later when you look back. I thank my parents to have pushed me the days I was this teenager on the edge of quitting. While televised MMA fights are the gladiators of modern times, my approach is more personal and philosophical. It is like yoga on steroids and I use it to fight my own demons, my stress and my anger. Ju-jitsu for japanese, kung-fu for chinese or taekwondo for korean are first and foremost ancestral self-defense practices of combat which are deeply linked to cultural ways to live and to behave. They are based on respect, order, hierarchy and humility. It is an expression of the body where you combine power and agility, your mind being your main weapon to use the appropriate technique at the perfect timing. Becoming a black belt is not the end goal of martial art practice, it is just the beginning. Only when you reach this level, you finally have some of the tools to start exploring the deeper complexity of these arts. You feel more comfortable with your body and its place in space. You have increased your strength, stamina and flexibility; you can then concentrate on the technical subtleties which are a fine mix of speed, balance and precision. You improve your skill and your mind, looking for these last 10% of improvement which are always the most difficult to tame in any activity. It takes time. On my path, I crossed wise, admirable human beings. When I was in my 20’s, young black belt, I remember practicing in a club in the suburbs of Paris. Our master was this 75 years old broken man with gray hair, a body bent by a long life, kind of limping… He was one of the first Europeans to have gone to Japan to learn judo with Jigoro Kano, its creator (J. Kano took ju-jitsu techniques and packaged them in a more comprehensive way to become a mainstream sport). I was young, fast, strong… and naive. I still have this clear vision of this “old man” who would come alive when our fights started. He was always a step ahead of me, avoiding my attacks, reading my mind. You picture Yoda? I have been crushed by him! My body crashed on the floor so many times compared to the rare occasions I was able to apply a perfect technique to beat my master. I admire him.


But what these sports teach you goes beyond the techniques, the fights and the walls of a dojo. You learn about yourself, you dig deep to discover what you are made of. It helps you to release the anger, the frustration you build in your daily life. You stay alert, fit and flexible. The perfect recipe to get a wise mind in an healthy body.


A special thank you to all my teachers and masters.



Un long chemin vers la sagesse…


Nous avons tous nos vies parallèles que l’on garde jalousement secrètes. Mais aujourd’hui, je viens d’atteindre un objectif qui mérite d’être partagé. Je viens d’obtenir une seconde ceinture noire.


En 1986, j’obtenais ma première en judo et à présent j’ai atteint ce même niveau en taekwondo. Quelques soirées, autres dîners entre amis ou en famille se sont évaporés pour en arriver là. Après une longue journée de travail, j’ai trop souvent dû combattre cette soudaine et lourde poussée de fainéantise pour traîner ma vieille carcasse à l’entrainement. Mais cette sensation de plénitude, sous l’immensité du ciel de ma douche extérieure après une heure et demie d’intense effort, nourrit toujours suffisamment cette saine motivation qui me mène toujours au dojang à temps.
De même, nous avons tous nos qualités et nos défauts. Pratiquer avec succès ce type d’exercice demande persévérance, volonté, régularité et tenacité ; quelques caractéristiques je crois avoir cultivées. Comme beaucoup d’individus, en particulier les males, j’ai une dose de violence qui sommeille dans mes veines. Les combats télévisés UFC, populaires aux États-Unis, sont un spectacle tentant à regarder. Alors que les combats de chiens sont interdits, deux humains se battant dans une cage, au milieu d’une foule confortablement assise mangeant du pop-corn et attendant que les premières gouttes de sang soient versées, semble être un spectacle tout à fait acceptable dans notre société. Même si les techniques sont les mêmes, ma démarche est bien différente, plus paisible et spirituelle.


J’ai débuté le Judo à Illiers-Combray vers l’age de 10 ans. 10 années plus tard, j’obtenais ma ceinture noire, un long chemin de joies et de découragements, de succès et d’échecs, de victoires et de défaites. J’y ai appris la confiance en soi, parfois mon ego fut écorné, mon corps blessé. Nouveau au pensionnat, le judo m’a aidé à y être respecté ; à échapper aussi à quelques mauvaises situations dans la vie. Mais après 20 années de dévotion à ce sport, de compétition, une blessure à l’épaule, une intervention chirurgicale et finalement un déménagement aux US sonnèrent l’heure de la retraite avec regrets…


Second chapitre – Cette activité m’ayant beaucoup apporté, je me devais de partager ce precieux cadeau avec mes enfants. Le judo n’étant pas trop présent à San Diego, le taekwondo se présenta comme une bonne alternative. Après avoir visité quelques clubs nous vendant le chemin vers une ceinture noire comme on vous vend un credit pour une auto, nous trouvâmes un petit “dojang” qui semblait respecter l’esprit et la culture des arts martiaux. À regarder mes enfants, je sentis doucement que ma place n’était pas sur le banc. En 2006, j’enfilais un uniforme. Porter une ceinture blanche de débutant fut une épreuve d’humilité après toutes ces années passées parmi les hauts gradés sur un tatami. “ Une ceinture noire est une ceinture blanche qui n’a jamais abandonné”, aujourd’hui, avec une légère fierté, je tiens une ceinture noire dans chaque main !


Comme souvent dans la vie, la floue incertitude du moment vous éblouit de clarté et d’évidence quelques années plus tard. Je remercie mes parents qui motivèrent cet adolescent que je fus, toujours sur le point d’abandonner le judo. Alors que les combats télévisés d’arts martiaux mixtes représentent les gladiateurs des temps modernes, mon approche est plus personnelle. Un peu comme du yoga, juste dopé aux stéroïdes, que j’utilise pour combattre mes propres démons, mon stress et ma colère. Ju-jitsu pour les japonais, kung-fu pour les chinois ou taekwondo pour les koréens sont avant tout d’ancestrales techniques de défense profondément ancrées dans leurs cultures ; basées sur le respect, l’ordre, la hiérarchie et l’humilité. C’est une expression du corps qui combine puissance et agilité, votre intelligence étant l’arme principale pour placer la meilleure technique au meilleur moment. Devenir ceinture noire n’est pas une fin en soi mais simplement la première étape. Seulement ce niveau atteint, vous avez les outils pour explorer les complexités de ces arts. Vous maîtrisez mieux votre corps et sa place dans l’espace. Vous avez amélioré votre résistance à l’effort et votre souplesse ; vous pouvez alors vous concentrer sur les subtilités de ces sports, un juste mélange d’équilibre, de vitesse et de précision. Vous améliorer votre technique et votre mental. Sur mon chemin, j’ai croisé de sages, admirables personnages. Vers 22 ans, jeune ceinture noire, je me souviens de mes années d’entraînement à Malakoff. Notre professeur était cet homme de 75 ans aux cheveux gris, physiquement plié par une longue vie, boitant légérement. Il était l’un des premiers européens ayant étudié le Judo au Japon avec Jigoro Kano, son créateur. J’étais jeune, costaud, fougueux, … et naif. J’ai encore des images précises de ce “vieil homme” dont le corps s’éveillait à chaque début de nos combats. Toujours avec un temps d’avance, il lisait dans mes pensées et évitait mes attaques. Il me détruisait. Je me suis retrouvé au sol tant de fois comparé au rares occasions où je fus en mesure de battre mon Maître grace à une technique parfaitement exécutée. Je l’admirais.


Mais ce que cette activité vous enseigne s’étend bien au delà des techniques, des combats et des murs du dojo. Vous apprenez à vous connaître et à savoir de quelle matière vous êtes fait. C’est un outil pour controller votre colère et la frustration qui s’accumule de jour en jour. Vous restez alerte, athletique et souple. Avec un peu de sagesse, vous gérez votre corps et vos efforts sans vous blesser, tous les ingrédients pour entretenir un esprit sain dans un corps sain.


Remerciements particuliers à tous mes professeurs.


  • Patrice

    Bravo et nous pouvons te comprendre : c’est bon pour le physique, le moral, le stress, le contrôle de soi ….. on doit ressentir du bonheur comme dans notre cas en continuant notre “jogging” régulièrement à 72 et 78 en s’alignant sur des semi et des “complets” ….. même au Marathon du Médoc qui permet de traverser une vingtaine de château ……. que de grands crus à déguster ! …… ce fut le ” plus long marathon du monde” !!!!! Mais quel bonheur !
    Que de plaisirs à “déguster” dans l’effort.

    • Jöel Paynel

      Danielle, Patrice, vous êtes de beaux exemples… Pas sûr que je sois capable de vous suivre.

  • Thomas

    Un GRAND bravo alors pour cette nouvelle ceinture noire et surtout pour cette abnégation !!

  • Tom boyer

    Excellent Joel! The older we get, the harder our accomplishments come. May you always live respect, order, hierarchy and humility and never use it with prejudice. I am happy to see you happy. Well done, Tom

    • Jöel Paynel

      Thank you, Tom.Yeap getting older, hopefully wiser

  • pj

    Thank you so much for sharing your life’s journey! You have a lot to be proud of, A good man, Husband, Father, Friend ! An example of never giving up on your dreams!!!!
    Great Job
    Lots of love PJ

    • Jöel Paynel

      Thanks pj, I know you have dreams as well and I am taking the opportunity to congratulate you. I have seen wonderful pictures of Hawai. You seemed happy and you were splendid. You deserve it. La bise

  • Dr. Michael McQuary

    Congratulations on achieving your second Black Belt. I have practiced Kung Fu, learned from several great masters, including Bruce Lee and James Yimm Lee, and hold in high regard those who have persevered to achieve Black Belts in this ancient art of mental, physical, and spiritual clarity.

    An interesting article about the relationship between Bruce Lee and James Yimm Lee is printed in “Black Belt-World’s Leading Martial Arts Resource” .

    While I was a student at UC-Berkeley, I began my practice of Kung Fu in James Lee’s Oakland home, shown in the photo, where I was most fortunate and honored to meet and receive several lessons from Bruce Lee prior to his successful screen test for “Kato” in the Green Hornet television series.

    • Jöel Paynel

      Michael, great story. I’ll be happy to hear more one of these days with a few glasses of wine. Amitiés

  • Travis Holliday

    Congratulations, Joel ; That’s quite an accomplishment. Cheers!

  • isa

    Bravo Joel, c’est super…bel accomplissement personnel en plus de ton travail, ta famille et tes amis.

    • Sophie

      Bravo Joel, ta vieille carcasse semble avoir encore de beaux jours…Bisous

      • Jöel Paynel

        Sophie, on en parle souvent, on prétend, on prétend mais parfois un mal de dos ou autre nous ramène à la réalité 🙂 La bise

    • Jöel Paynel

      Isa, tu as raison, c’est en effet le plus difficile, jongler avec tous ces differents roles. La bise

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